Leo Hendrik Baekeland

Químico belga, nacido en el año de 1863; en Ghent.

Mientras iba a la secundaria; Baekeland realizaba cursos en la Ghent Municipal Technical School; en la cual tomo cursos de: química, física, matemáticas y economía.

A los 17 años comenzó a estudiar en la Universidad de Ghent, gracias a una beca; a los 21 años, recibió un doctorado en ciencias, graduado maxima cum laude. Su interés por la fotografía lo atrajo al estudio y eventual enseñanza de ciencia.

El 14 de noviembre de 1863; Baekeland contrajo matrimonio con Celine; con la cual tuvo tres hijos: George, Nina y Jenny; pero Jenny murió en el año 1.895 de influenza.

Tras culminar sus estudios y dedicarse a la enseñanza, emigra a los Estados Unidos en 1.889. Realiza investigaciones relacionadas con las fibras sintéticas y se vincula al campo de la fotografía.

Estas consistieron en emulsiones de fotográficas, e inventó un papel de revelado rápido (Velox); posteriormente ideó una célula para la electrólisis de cloruros alcalinos. Es conocido principalmente por su descubrimiento en 1.900 de la baquelita, la cual es la primera resina sintética desarrollada por el hombre.

En 1.899 Baekeland vendió los derechos de las ventas de Velox a George Eastman por 1 millón de dólares; en 1.904 se dedica a encontrar un substituto sintético para la goma laca; en 1.907 desarrolla el primer plástico artificial, al que llama “baquelita”; en 1.909 introduce la baquelita en una conferencia química y funda la empresa General Bakelite Corp.

La baquelita se utilizó para producir todo tipo de utensilios domésticos, industriales y técnicos, y abrió las puertas a la gigantesca industria del plástico del siglo XX.

Baekeland recibió muchos honores y grados honorarios alrededor del mundo, perteneciendo a sociedades químicas; fue presidente de la sociedad de electroquímica en 1.909; del instituto americano de ingenieros químicos en 1.912, y presidente de la sociedad química americana en 1.924.

Baekeland murió en Beacon, New York; el 24 de febrero de 1.944.

En 1.978, Baekeland fue introducido póstumamente dentro del “National Inventors Hall of Fame” en Akron, Ohio; y dentro del “Rail of Fame for United States Business Leadership” en 1.983.


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