Alexander von Humboldt

Friedrich Heinrich Alexander Baron de Humboldt nació en Berlín el 14 de septiembre de 1769. Hijo de Alexander Georg von Humboldt, un oficial del ejército de Federico II el Grande de Prusia y Frau Marie Elisabeth von Hollwege, heredera de una fortuna de un matrimonio anterior.

Recibió una excelente educación en el castillo de Tegel, su casa materna, con los tutores Joachim Heinrich Campe y Gottlob Christian Kunth. Sus estudios estuvieron influenciados por la Ilustración Berlinesa, un movimiento intelectual inspirado por el filósofo Moses Mendelssohn y ligado a la comunidad judía.

Durante su adolescencia deseaba dedicarse a la carrera militar, pero su familia lo alejó de esta inclinación.

Sus estudios universitarios los comenzó en Frankfurt - economía y geografía- los cuales fueron interrumpidos al cabo de un año, en 1788 Alexander volvió a Berlín en donde realizó estudios de administración.

En 1788, se trasladó a la Universidad de Gotinga, donde se convirtió en discípulo del médico y zoólogo Johann Friedrich Blumenbach, y se graduó en ciencias económicas. En esos años realizó sus dos primeros viajes, que fueron el preludio de su fama: una expedición geológica por el Rin y otra a través de Bélgica, Holanda, Inglaterra y Francia.

En 1793 publicó su primer trabajo científico importante, relacionado con las plantas que crecen en los socavones.

La muerte de su madre, acaecida en 1796, le proporcionó una cuantiosa herencia, lo cual le permitió consagrarse a su más ardiente deseo: la expedición científica en las regiones más alejadas del mundo.

Ese mismo año (1796) -con una gran formación en las areas de geología, botánica, geografía, astronomía, zoología, humanidades clásicas e idiomas- se propuso organizar grandes expediciones científicas. Realizó viajes a Jena, Dresden, Viena y Salzburgo, comprando el equipo necesario y también viajó a París en 1798 en donde conoció al joven Aimé Jacques Alexandre Goujaud Bonpland quien lo acompañaría en su viaje a América.

En 1799 recibió permiso para embarcarse rumbo a las colonias españolas de América del Sur y Centroamérica. Acompañado por el botánico francés Aimé Bonpland. Donde recorrió territorio venezolano haciendo todo tipo de registros, desde las condiciones de los esclavos negros,  los cambios experimentados por el lago Valencia, recolección y clasificación de infinidad de plantas y animales, hasta observaciones astronómicas, incluidos un eclipse solar  y una gran lluvia de meteoritos.

El 24 de noviembre de 1800 viajaron a Cuba. Esperaban explorar la costa oeste de Norteamérica, hasta los lagos canadienses, luego volver hacia el sur por Ohio y el Mississippi y regresar a Europa por México, Filipinas y las Indias Orientales.

En 1801 ya en la Habana se enteraron de que el capitán Baudin, en su expedición por el mundo, atracaría en Lima y decidieron, entonces, abandonar su idea de Norteamérica para incorporarse a la exploración. Salieron el 8 de marzo hacia Cartagena con el objetivo de dirigirse posteriormente a Perú. Sin embargo, las condiciones climáticas los obligaron a seguir la ruta de los Andes que les tomó, finalmente, dos años.

Humboldt retornó a Europa por Burdeos el 30 de junio de 1804.

Entre 1804 y 1827 Humboldt se estableció en París, donde se dedicó a la recopilación, ordenación y publicación del material recogido en su expedición, contenido todo él en treinta volúmenes que llevan por título “Viaje a las regiones equinocciales del Nuevo Continente”. De entre los hallazgos científicos derivados de sus expediciones cabe citar el estudio de la corriente oceánica de la costa oeste de Sudamérica que durante mucho tiempo llevó su nombre, un novedoso sistema de representación climatológica en forma de isobaras e isotermas, los estudios comparativos entre condiciones climáticas y ecológicas y, sobre todo, sus conclusiones sobre el vulcanismo y su relación con la evolución de la corteza terrestre.

En 1805, apareció su obra sobre la distribución geográfica de las plantas y en 1808 publicó su obra más preciada, “Aspectos de la naturaleza” .

En 1827, volvió a Berlín, donde alternó sus servicios a la diplomacia prusiana con la redacción de su gran obra, “ Cosmos” , en la que desarrolla la idea de una descripción integral de la Tierra como un organismo vivo en el que las múltiples estructuras y funciones conviven en armonía y cooperación.

Entre noviembre de 1827 y abril de 1828 Humboldt ejerció como docente excepcional en la Real Academia de Ciencias de Berlín. Los temas tratados fueron los que constituirían su última obra, cuya redacción empezaría  en 1834.

En 1829, por encargo del zar, acompañado por el mineralogista Gustav Rose y el zoólogo Christian Gottfried Ehrenberg efectuó un viaje por la Rusia asiática, en el curso del cual visitó Dzhungaria y el Altai . En el viaje conoció San Petersburgo; descubrió diamantes en las montañas Urales y llegó hasta la frontera con China, y cumplió así su sueño de viajar por Asia. En 1835 muere su hermano Wilhelm.

Durante los últimos veinticinco años de su vida, se concentró principalmente en la redacción de "Cosmos" la cual consta de V tomos que se publicaron en los siguientes años: El tomo I (1845);  tomo II (1847);  tomo  III (1850);  tomo IV (1858) y tomo V (póstumo 1862); el cual es una monumental visión global de la estructura del universo.

Tras haber gastado toda su fortuna, Humboldt murió 6 de mayo de 1859 en Berlín; a los 90 años de edad, sin dejar descendientes y sus restos fueron sepultados en el panteón de Tegel.


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