Charles Robert Darwin

Nació en Sherewsbury, una villa ubicada en Shropshire, en el oeste de Inglaterra, el 12 de febrero de 1.809. Hijo de Robert Waring Darwin y de Susannah Wedgewood.

Su madre falleció cuando tenía 8 años, el 15 de julio de 1.817. En consideración al luto de sus hermanas se evitaba hablar de ella. En años posteriores solamente recordará de su madre su lecho de muerte, su traje negro de terciopelo y su original mesa de trabajo.

Charles Darwin realizó sus estudios elementales durante un año en la pequeña Escuela unitaria del reverendo G. Case (1.817) y luego en el gran internado del Dr. Butler (Schrewsbury School), desde los nueve hasta los 16 años. Según la costumbre de entonces, en la escuela le enseñaron solamente latín, griego y algunas nociones de historia antigua.

En la escuela, Charles sentía aversión por las materias, por las preguntas rutinarias y las contestaciones de receta. Sin embargo, tan pronto como le interesaba un tema, intentaba dominarlo.

Durante el último año del colegio, su hermano Erasmus le inició en los fundamentos de la química. En una caseta en el jardín instalaron un pequeño laboratorio químico, donde trabajaban hasta altas horas de la noche. Charles recibió entonces el apodo de "Gas" por parte de sus compañeros de curso.

A los 16 años, en octubre de 1.825, su padre lo sacó del colegio y lo envió a estudiar medicina, como su hermano mayor, a la Universidad de Edimburgo. Sin embargo, no logró adaptarse. Todas las asignaturas le parecían aburridas, excepto la química.

En Edimburgo, el profesor de Historia Natural y geología Robert Jamenson había fundado para los estudiantes la Sociedad Pliniana local, que se reunía en el sótano de la Universidad. A ella perteneció Darwin, tomó parte en sus excursiones de Historia Natural y a los 18 años, a comienzos de 1.826, leyó ante ella sus primeras conferencias científicas, el descubrimiento que los llamados "huevos de flustra" son larvas ciliadas, y que ciertos cuerpos pequeños considerados entonces como algas son los óvulos de una sanguijuela. En el verano de ese mismo año, hizo una excursión con dos amigos a través del norte del país de Gales, recogiendo muestras de rocas, insectos y plantas.

En la primavera y verano de 1.827 emprendió dos viajes con su tío Jos, primero a Irlanda y luego a París. Ese mismo año abandona los estudios de medicina.

En octubre de 1.827 se admitió su solicitud en la Universidad de Cambridge y en 1.828 ingresó al Colegio de Cristo (Christ’s College), de esa Universidad, con el propósito de estudiar teología y ser pastor de la iglesia anglicana.

Charles Darwin era un estudiante típico, alegre y sociable, muy popular y estimado por sus compañeros. En Cambridge, pasó a integrar el Glutton Club, un "grupo deportivo", que incluía a algunos muchachos de bajo nivel moral, que en ocasiones bebían demasiado y después cantaban alegres canciones y jugaban cartas.

Obtuvo buenos resultados en sus estudios y el 26 de abril de 1.831, a los 22 años, recibió el grado de Bachiller en Artes (magister artium), equivalente a la Licenciatura en Filosofía y Letras, obteniendo el décimo lugar en la lista de estudiantes.

En agosto de 1.831 Darwin encontró una carta de Henslow, en la que lo invitaba a dar la vuelta al mundo como naturalista no retribuido de la expedición del H. M. S. Beagle, al mando del capitán de la Real Armada Robert Fitzroy, cartógrafo y meteorólogo.

Al principio su padre se negó a consentir que Charles viajase en el Beagle, porque a su juicio aquel viaje errabundo no era la mejor preparación para el púlpito y declaró que se trataba de un plan peligroso y descabellado, que no aprobaría ninguna persona sensata.

El 2 de septiembre viajó a Cambridge, pero Henslow le tenía malas noticias: otro naturalista estaba siendo considerado para el puesto. El 5 de septiembre de 1.831 se entrevistaron ambos en Londres. La entrevista fue cordial y franca. Darwin fue aceptado luego de sutiles exploraciones acerca de la firmeza de sus convicciones políticas y de su disposición a tolerar las incomodidades del barco.

Darwin embarcó en el Beagle en el puerto de Plymouth el 27 de diciembre de 1.831. Durante su largo viaje visitó: Tenerife, las islas del Cabo Verde, la costa brasileña, Montevideo, Tierra del Fuego, Buenos Aires, Chile, Perú, Galápagos, Tahiti, Nueva Zelanda, Australia, Tasmania, isla de los Cocos, Mauricio, Santa Elena, Ascensión, Brasil, las Azores e Inglaterra. El crucero debía durar dos años según el plan inicial, pero en realidad duró cuatro años, nueve meses y seis días, realizando un recorrido de 40.000 millas. Darwin regresó a Inglaterra el 2 de octubre de 1.836.

A partir de su vuelta a Inglaterra, Darwin ordenó sus colecciones, y emprendió la tarea de preparar el material que había traído consigo, coordinar los resultados obtenidos durante su viaje, escribir sobre el material recolectado, frecuentar reuniones científicas y tomar contacto con numerosos científicos con el fin de que el material reunido fuese descrito en la relación oficial de la expedición.

En diciembre de 1.836 se encuentra en Cambridge dedicado a clasificar, con la ayuda de Henslow, la enorme colección de material geológico y mineralógico, y dicta varias conferencias en la Sociedad de Geología sobre la elevación de las costas de Chile.

Al año siguiente vuelve a hablar en la misma sociedad, sobre los mamíferos fósiles del Río de la Plata y sobre los atolones de coral. Dos importantes descubrimientos, su brillante teoría sobre el origen y la distribución de los arrecifes coralinos y la explicación de la rápida elevación del terreno de la cadena andina, le depararon el respeto del principal geólogo de entonces, Charles Lyell. Fue el comienzo de una amistad que duró toda la vida.

En marzo de 1.837 el ornitólogo John Gould le informó a Darwin que los ejemplares de pinzones que había capturado en tres de las islas Galápagos eran tres especies diferentes.

En julio de 1.837 empezó a componer un "preludio", primer libro de notas sobre la "transmutación de las especies", en el que desarrolla la idea del origen gradual de nuevas especies mediante especiación geográfica y la teoría de la evolución a partir de un origen común. Pero en 1.838 encontró el mecanismo principal de la evolución, la selección natural. Esto ocurrió el 28 de septiembre de 1.838, cuando leyó el Ensayo sobre el principio de la población de Malthus.

Entre julio de 1.837 y octubre de 1.839 Darwin elaboró completamente la teoría de la evolución en unas 900 páginas de notas privadas, para lo cual todos los días dejaba tiempo entre sus otros trabajos. Durante 1.838 su capacidad de trabajo está saturada y toma posesión de su cargo de secretario de la Sociedad Geológica de Londres, cargo para el que fue recomendado por John S. Henslow y Charles Lyell.

Ambos científicos le consiguen, además, una asignación de mil libras esterlinas para dirigir como editor, supervisor y coautor, la edición en cinco volúmenes de la "Zoología del Viaje", primera versión del "Journal of Researches" (Diario de Investigación), a un volumen por año, de 1.839 a 1.843, que describió los descubrimientos del viaje del Beagle para el público no especializado.

A los 30 años, el 29 de Enero de 1.839, se casó con su prima Emma Wedgwood, la hija menor de su tío Jos.

El matrimonio se instaló en una casa ubicada en Upper Gower Street número 12, en Londres, donde Charles continuó su trabajo. En el mismo año, 1.839, se publicó su primera obra importante, su diario de viaje, que con el título de "Journal and Remarks, 1832-1836".

Durante 1.841 la salud de Charles empeoró. Su trabajo se veía interferido por estados de agotamiento y por la intensa vida social de la gran ciudad. A pesar de ello, en enero de 1.842 terminó su manuscrito sobre los corales, que se publicó en diciembre con el nombre de "The Structure and Distribution of Coral Reefs" (Estructura y distribución de los arrecifes de coral).

Debido a su precaria salud, en septiembre de 1.842, tres años después de su matrimonio, se establecieron en una casa de campo del pequeño pueblo de Down, cerca de Beckenham, con su primer hijo, William Erasmus y su primera hija, Anna.

El 13 de noviembre de 1.843 la familia Darwin sufre un duro golpe; la muerte del tío Jos y padre de Emma.

En el año de 1.844 se publicó en Inglaterra una obra de autor anónimo denominada "Vestiges of the "Natural History of Creation" (Vestigios de la Historia Natural de la Creación). Se trataba de una extensa obra popular con especulaciones evolucionistas, que añadió muy poco a la discusión científica del problema.

El 13 de noviembre de 1.848 muere el padre de Darwin, el Dr. Robert Darwin

En 1.851, tuvo el dolor más grande de su vida; fue la pérdida de su hija Anna cuando contaba diez años de edad. El matrimonio de Charles y Emma se vio abatido durante largo tiempo.

Entre 1.851 y 1.853 se publicaron los cuatro tomos, con más de mil páginas, de su tratado sobre los percebes o cirrípedos, grupo de crustáceos aberrantes, titulado "A monography of the Cirripedia".

A partir del 14 de mayo de 1.856 empezó a escribir la gran obra de su vida sobre el problema del origen de las especies, dedicándose casi por completo a este esfuerzo.

Desde 1.856 Darwin intercambió correspondencia con Alfred Russell Wallace, comentando algunos aspectos de sus ideas, sin embargo se trataba de comentarios generales, sin referirse con detalle al mecanismo evolutivo.

El 18 de junio de 1.858 recibe por correo un breve manuscrito que contenía todos los elementos esenciales de la teoría darviniana y en el que se exponía exactamente, hasta con términos idénticos, la teoría de la selección natural. El autor del manuscrito era el Wallace, que se encontraba en el Archipiélago Malayo. Le pedía a Darwin que lo leyera y enviara a alguna revista científica si lo consideraba aceptable. Estando enfermo de malaria en una pequeña isla del archipiélago de las Molucas, en Indonesia, se le ocurrió súbitamente la teoría de la selección natural. El problema del origen de las especies le preocupaba desde hacía varios años y como había tenido correspondencia con Darwin sobre la materia, le envió el artículo. Darwin en seguida quiso renunciar a su prioridad en favor de Wallace, pero Charles Lyell y Joseph Hooker lo convencieron que hiciera una primera exposición escrita de su teoría.

En una sesión celebrada el 1 de julio de 1.858 en la Linnean Society, el naturalista Alfred Newton leyó los dos trabajos, el de Wallace y el de Darwin. Inesperadamente no hubo mayor reacción. Se les felicitó cortésmente y se les animó para que siguieran trabajando en el tema.

Darwin reelaboró completamente el proyecto anterior y tras 23 años de maduración de sus teorías, el 24 de noviembre de 1.859 se publicó su gran obra, "On the Origin of Species by Means of Natural Selection or the Preservation of Favoured Races in the Struggle for Life" (El origen de las especies por la selección natural o preservación de las razas favorables en la lucha por la vida), en la que expone su teoría sobre la evolución.

En 1.864, Darwin recibió la medalla Copley de la Real Sociedad, la segunda más alta distinción académica de Inglaterra.

Entre 1.868 y 1.872, Darwin publicó otras tres obras importantes desde el punto de vista evolutivo: "The variation of Animals and Plants under Domestication" (La variación de los animales y las plantas bajo la domesticación), en 1.868, en la que enfrentó el problema del origen de la variación genética; "The Descent of Man and Selection in Relation to Sex" (El origen del hombre y la selección sexual), de 1.871, en el que trató la evolución humana y amplió su teoría de la selección sexual, y "The Expression of the Emotions in Man and Animals" (La expresión de las emociones en el hombre y los animales), de 1.872, en la que sienta las bases para el estudio de la conducta animal.

En 1.874, John Tyndall pronunció un brillante discurso en la Asociación Británica para el Progreso de la Ciencia, en el que reconocía los éxitos obtenidos por Darwin con sus teorías evolucionistas. En el mismo año, la Sociedad Zoológica Argentina lo nombró miembro honorario, y al año siguiente lo mismo hizo la Academia Nacional de Ciencias de Argentina.

Entre 1.875 y 1.881, Darwin publicas sus obras botánicas; entre las cuales podemos mencionar: "Climbing plants" (Plantas trepadoras), en 1.875; "The Effects of Cross- and Self-Fertilisation in the Vegetable Kingdom" (Efectos de la fecundación cruzada y de la autofecundación en el reino vegetal), en 1.876; "The Differents Form of Flowers on Plants of the Same Species" (Las diferentes formas de flores en plantas de la misma especie), en 1.877 y "The power of movements in Plants" (La capacidad de movimiento en las plantas), en 1.880. Estos trabajos, unidos a los anteriores, constituyen una aportación muy notable - más de 3.000 páginas en conjunto - que tuvo muy buena acogida entre los botánicos.

Su último libro publicado en vida fue "The formation of Vegetable Mould throught the action of Worms" (La formación de la tierra vegetal por acción de los gusanos, con observaciones de sus costumbres), en 1.881. Se trata de un estudio en el que explica cómo las lombrices enriquecen el suelo llevando componentes profundos a la superficie y mezclándolos con el suelo superficial.

En diciembre de 1.881 viajó a Londres a visitar a una de sus hijas y sufrió un desvanecimiento en la calle. En el invierno de 1882, escribió a un amigo: "mi carrera está casi concluida". Posteriormente los desmayos se hicieron más frecuentes. Sin embargo, no dejó de trabajar. Decía: "Cuando me vea obligado a renunciar a la observación y a la experimentación, moriré". Trabajó hasta el 17 de abril de 1.882. Tras un colapso agudo que sufrió en la noche del 18 de abril, la gravedad de su estado se hizo irreversible, produciéndose su muerte el día 19 de abril de 1.882, a los 73 años.


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